Pre-WiMAX o Post-WiFi: ¿Nos están engañando?

¿Cómo saber si un equipo es verdaderamente WiMAX?

En esta entrada pretendo ayudar a detectar a los muchos fabricantes o distribuidores que venden equipamiento punto-multipunto para acceso radio en banda libre de 5 GHz bajo la denominación de “WiMAX” o “Pre-WiMAX”. Desafortunadamente no son pocos los que recurren a esta práctica, entre los que se incluyen fabricantes de reconocido nombre que se definen como líderes en el sector. Salvo que el cliente, de buena voluntad, sea un experto en telecomunicaciones, es muy probable que crea lo que le dicen, y acabe instalando equipamiento supuestamente WiMAX cuando lo que ha comprado es un “WiFi mejorado”.

Esto está mal, muy mal, y desafortunadamente es una práctica cada vez más común. No entiendo por qué se engaña a la gente. Es malo para todos, para el cliente, para la industria en general e incluso para el vendedor, contamina el mercado con mensajes erróneos y decepciona a mucha gente que ve que WiMAX no es lo que se pensaba. Claro, que lo que le han dado no es WiMAX ni se parece.

La mayor parte de los casos es el de los WiFis mejorados. Se trata de equipos basados en 802.11a que incluyen mejoras en la capa MAC para intentar resolver muchas de las deficiencias de esa tecnología en aplicaciones de acceso radio. Sé de dos fabricantes muy conocidos que venden estos equipos como “WiMAX”, lo que me parece lamentable. Otros los venden como “Pre-WiMAX” (¿cuál es la definición de PreWiMAX? ¿Aquello que no es WiMAX?). Es decir, se da una idea de similitud a WiMAX cuando no tiene absolutamente nada que ver. De hecho, la nomenclatura que mejor se adaptaría es “Post-WiFi”, pues se siguen pareciendo demasiado a esta tecnología de la que han nacido.

¿Cómo detectar si un equipo es WiMAX o Post-WiFi? En un mundo honesto, para saber si es WiMAX bastaría con decir que cumple estrictamente el estándar IEEE 802.16-2004. La mayoría de los fabricantes todavía le tienen respecto a una nomenclatura tan precisa, lo que podría ser la mejor forma de evitar el engaño: Si no se indica claramente la compatibilidad con el estándar IEEE 802.16-2004, no es WiMAX. Aún así, es posible que el fabricante no indique la compatibilidad con el estándar pero siga usando la palabra WiMAX, para maximizar la confusión. Se me ocurren muchas otras formas de detectar un engaño en base a lo que los fabricantes sí dicen. A continuación listo una docena de ellas. Si el equipo en cuestión cumple alguna de ellas, aunque sólo sea una, estamos ante un engaño:

  1. Lo más importante: si el equipo en cuestión no es interoperable, no es WiMAX. La “i” de WiMAX significa “Interoperability”. Si el fabricante no es capaz de proporcionar una lista de equipos de otros fabricantes con los que el suyo es capaz de interoperar, de nada sirve lo que diga. No es WiMAX y punto.

A nivel físico:

  1. No basta con que el equipo use modulación OFDM, pues OFDM se usa en WiFi, DVBT, ADSL, DAB, PLC y WiMAX. La modulación OFDM debe ser la especificada por el estándar IEEE 802.16-2004 (WiMAX). Si la modulación OFDM usa 64 subportadoras, el equipo no puede ser WiMAX por mucho que lo diga el fabricante. El estándar IEEE 802.16-2004 especifica una capa física OFDM con 256 subportadoras. Es decir, especificaciones del tipo “OFDM 64 FFT points” o “64 subcarriers”, es un claro síntoma de que el equipo es un Post-WiFi. (WiFi es la única tecnología de las anteriormente indicadas que usa 64 subportadoras). Y las consecuencias de esto en cuanto al rendimiento de la capa física son notables.
  2. Si la capa física soporta canales de 20 MHz, sobre los que puede transmitir una tasa máxima de 54 Mbps con la mejor modulación, inequívocamente es un Post-WiFi. En general, si aparece el número 54 en el manual o en el datasheet (referido a throughput, no a frecuencia de trabajo), no dejes de sospechar. Para otras modulaciones WiFi proporciona una capacidad a nivel físico de 6, 9, 12, 18, 24, 36 y 48 Mbps. En WiMAX, los números son mucho menos redondos (37.7 Mbps por ejemplo), y siempre dependen del prefijo cíclico empleado.
  3. Si no es posible cambiar el prefijo cíclico de la modulación OFDM, no es WiMAX. WiFi sólo permite un prefijo cíclico de 1/4, mientras que WiMAX permite 1/4, 1/8, 1/16 y 1/32. Si el equipo en cuestión no permite seleccionar el prefijo cíclico, o simplemente no lo menciona, no es WiMAX en absoluto.
  4. Si el equipo soporta ocho niveles de modulación, nuevamente es un Post-WiFi, pues ocho son las modulaciones de WiFi, mientras que en WiMAX sólo hay siete.

A nivel MAC:

  1. Si en el manual se menciona alguna de las siguientes palabras: “AIFS”, “DIFS” y “SIFS”, estamos ante un Post-WiFi. Estos parámetros regulan las ventanas de contienda de WiFi, para regular el acceso al medio compartido. WiMAX, como cualquier tecnología profesional no permite contienda, al usar una MAC entramada y totalmente determinista.
  2. Si en el manual de usuario aparece la palabra “ESSID”, nuevamente es un Post-WiFi. Este tipo de identificador de red es exclusivo a WiFi. WiMAX usa BSID para identificar las estaciones base.
  3. Si la priorización de tráfico se hace a nivel IP y no se mencionan las calidades de servicio WiMAX (BE, RTPS, nRTPS y UGS), no puede ser WiMAX.
  4. Si soporta cifrado WEP, es un Post-WiFi. En WiMAX, el cifrado es AES, DES y 3DES. De todos es conocida la vulnerabilidad del cifrado WEP de WiFi.
  5. Si cada paquete transmitido se confirma mediante un ACK, no es WiMAX. En WiMAX hay un protocolo de ARQ, no ACK por paquete.
  6. Si en el manual aparece la palabra “Beacon”, estaremos ante un Post-WiFi. Los sistemas Post-WiFi intentan paliar las grandes desventajas de la capa MAC WiFi mediante el uso de beacon. WiMAX emplea transmisión en tramas, por lo que no usa Beacon, ni lo necesita.
  7. Si la potencia de transmisión en las estaciones suscriptoras se puede fijar, no es WiMAX. En WiMAX la potencia la controla la estación base.

Si algún fabricante o distribuidor os ofrece un equipo en el que se da alguna de las situaciones indicadas, aunque sólo sea una, no dudéis, ese equipo no es WiMAX, ni Pre-WiMAX. En todo caso será un Post-WiFi.

La pregunta entonces es: ¿Quién fabrica equipamiento WiMAX interoperable en banda libre de 5 GHz?. Hay varios fabricantes de estaciones suscriptoras (CPEs) extranjeros. Fabricante de estaciones base, por lo menos hay uno: Albentia Systems.

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3 thoughts on “Pre-WiMAX o Post-WiFi: ¿Nos están engañando?

    1. WiMAX es un protocolo de nivel 2, o de control del enlace. Como tal, y por ser de control del enlace, se encarga del uso del medio (funciones MAC) y de que la comunicación sobre el nivel físico sea fiable. Por ello, el nivel MAC WiMAX es el responsable de transmitir los mensajes desde la BS a las SS para regular la potencia de transmisión, manteniéndola en el nivel más bajo posible para conseguir la mejor modulación posible.

      El nivel MAC WiMAX no solo se encarga del control de potencia de las SS, si no que también controla, por ejemplo, ajustes en tiempo de las SSs de tal forma que aparezcan co-localizadas con la BS, de la misma forma que se hace en tecnologías de telefonía móvil.

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